Verso la fine del Triassico, esistevano già dei rettili, i fitosauri, simili ai coccodrilli, dei quali occupavano la nicchia ecologica. Le narici erano poste subito davanti agli occhi, cioè molto indietro rispetto alla punta del muso, quelle dei coccodrilli si trovano invece proprio in punta; questi animali sono inoltre dotati di un lungo palato osseo che separa le cavità nasali da quella della bocca.
I primi veri coccodrilli, come il Terrestrisuchus (1) del Triassico, trovato nell'inghilterra occidentale, erano poco robusti, possedevano arti lunghi e vissero sulla terraferma fino a quando nel Giurassico, scomparsi i fitosauri, assunsero una corporatura lunga e tozza con arti corti e tornarono all'acqua, dove andarono ad occupare la nicchia ecologica fino al Triassico tipica dei carnivori semi acquatici come i tecodonti. Durante il Giurassico alcuni coccodrilli si adattarono completamente alla vita negli oceani, tanto che le zampe si trasformarono in pinne e anche la coda sviluppò una pinna dorsale.
Verso la fine dell'epoca dei dinosauri, alcuni coccodrilli raggiunsero taglie notevoli, fino a 20 metri di lunghezza. La maggior parte si estinse assieme ai dinosauri, mentre alcuni, come il Sokotosuchus (2), della Nigeria proseguirono indisturbati la loro storia evolutiva.
I coccodrilli svilupparono solo tardivamente le caratteristiche necessarie per condurre una vita semiacquatica; a questo fatto va ascritta la falsa impressione di primitività loro attribuita.


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