Les premiers dinosauriens sont apparus sur terre il y a 230 millions d'années. Nous devons tout ce que nous savons sur ce sujet aux découvertes d'ossements et de fossiles grâce auxquelles les savants sont en mesure de reconstituer leur forme depuis la moitié du siècle dernier. Contrairement à la croyance populaire qui associe généralement les dinosauriens aux dragons et aux créatures fabuleuses des contes, nous savons aujourd'hui que cette espèce d'animaux se distinguait par une extrême diversité: son plus petit membre n'était guère plus grand qu'un poussin, son plus grand repreacute;sentant pesait autant que dix éléphants.


Pourtant, il faut justement se figurer lesbplus grands exemplaires comme des herbivores pacifiques passant la journée à absorber de la nourriture pour assouvir leur faim dévorante. Leur taille ne leur permettait guère de capturer une proie, car ils étaient beaucoup trop lents pour chasser. Le terme "dinosaurus", qui signifie "terrible saurien", se réfère donc plus à leur taille qu'au danger qu'ils représentaient. On peut aujourd'hui dire avec certitude que ces animaux gigantesques disparurent il y a quelque 65 millions d'années, mais on ne saura sans doute jamais si cela était dû à un brusque changement des conditions climatiques ou àune modification du monde végètal qui leur servait de nourriture.




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